WaymoCEO:无人驾驶汽车准备上路但依然存在大量挑战

Waymo无人驾驶汽车正在其测试场中按照自动导航的指示行驶

谷歌母公司Alphabet旗下无人驾驶汽车子公司Waymo日前在加州测试场向记者展示了其技术。Waymo的代表拒绝透露何时会商业化无人驾驶技术,或者会最先应用在哪个领域。这项技术似乎已经成熟,但问题和挑战依然存在。

美国加州默塞德县的中央谷(Central Valley)以其绵延不断的农场果园而闻名,这里曾因争夺水资源而爆发混乱,失业率也居高不下。有高科技产业存在吗?并不太多。但我(本文作者、知名科技博客博主特洛伊·沃伦顿(Troy Wolverton))不久前在这里看到了一项前沿技术——无人驾驶汽车,它有可能极大地重塑我们的经济和社会。

Waymo在这里的退役空军基地中拥有测试设施。该公司日前邀请了几十位记者,观看其无人驾驶汽车测试场景,甚至记者也可以直接试乘,并被告知,Waymo的无人驾驶技术已经为投入实用做好准备。Waymo首席执行官约翰·克拉富西克(John Krafcik)对记者们说:“在开发完全自动驾驶汽车方面,我们对我们现在取得的进展感到非常兴奋。我们正在接近无人驾驶汽车真正上路的时刻。”

不过,除了Waymo以外,无人驾驶汽车到底有多接近投入实用依然是个谜。当被问及我们何时可能会看到Waymo大规模商业化无人驾驶技术时,克拉富西克拒绝提供预测。

悬而未决的问题

目前还不清楚Waymo的技术将首先出现在哪些方面。克拉富西克表示,该公司正在同时寻求多个机会,包括应用在卡车、叫车服务和拼车服务中,在消费者家庭和最近公共交通站之间“最后一英里”的连接中,以及在个人汽车上。但克拉富西克拒绝透露该公司认为哪个机会最接近现实。

克拉富西克证实,该公司计划与菲亚特-克莱斯勒、叫车服务公司Lyft和租赁汽车公司Avis合作,以应用其无人驾驶技术,而不是单独使用。他说,Waymo花费12到18个月时间建立了这样的伙伴关系。克拉富西克指出:“我们认为自己不是颠覆者,而是促进者。”

Waymo始终在关注所谓的“4级自动化”。在这种程度上,汽车可以在没有任何驾驶员干预的情况下自动行驶,但只能在相对封闭的区域或相对有限的条件下进行。该公司已经在凤凰城外的某些地区提供完全自动驾驶乘车服务,以便对其系统进行测试。该公司希望逐步提升到“5级自动化”水平,届时无人汽车基本上可以媲美人类司机的驾驶水平。

体验无人驾驶汽车

我们的记者亲眼见证Waymo展示了其“4级自动化”技术。这次演示的部分内容包括在该公司测试设施中,记者在Waymo无人驾驶汽车中体验10分钟、行驶3.2公里车程,车上没有司机。

有些障碍是Waymo无人驾驶汽车必须要克服的

Waymo的测试场地位于卡斯尔空军基地,这是一处退役的军事设施,二战和冷战期间曾用于训练飞行员。这里也是国家战略空军司令部分部所在地。在这个占地37公顷的老基地中,Waymo已经建立起完整的网络,包括街道、交通圈、车道、横道,甚至还有铁路交叉路口,为其汽车制造各种各样的场景。

在一位Waymo工程师的陪伴下,我和另一位记者体验了该公司改装的克莱斯勒Pacifica汽车,所有人无需进行任何操作。为了展示这辆汽车可以做到的事情,以及它如何处理现实世界的情况,Waymo让许多员工在这辆车周围驾驶其他汽车或骑自行车,还有人故意在其前面穿越街道。至少在这样的环境中,Waymo的汽车可以泰然自若地处理一切。我从不担心自己或周围的人的安全。虽然起初对没有人坐在驾驶座上感觉有点儿奇怪,但很快就习惯了。

确保乘客安全

Waymo已经对其汽车如何使用视觉和语言暗示来保证乘客安全,并与乘客保持交流进行了大量的思考。在前排座位的后面有2个屏幕,显示了你所乘坐车辆感知周围环境的图像以及其他东西,比如其他汽车、行人、交通锥以及红灯等。该屏幕的设计目的是让乘客知道,汽车知道周围发生了什么,并且根据汽车的行驶情况,可以看到明显的变化。例如,如果汽车试图右转,那么视角就会转向左侧,以显示更多的道路,以及从那个方向驶来的车辆情况。

Waymo使用这些屏幕确保其车辆能与乘客交流

但是这些屏幕也能显示更多信息。它们可能会显示该区域的限速情况,或者快速地向人们解释这款车是在“礼让行人”。当你到达目的地时,屏幕会告诉你:“我们已经到了。”Waymo用户体验设计负责人赖安·鲍威尔(Ryan Powell)说,屏幕上的信息是为了建立信任,所以“人们会觉得Waymo是个安全可靠、值得信赖的司机。”

未来的挑战

然而,尽管Waymo的无人驾驶汽车表现非凡,但在技术和其他方面,该公司仍然面临着大量挑战。Waymo的无人驾驶汽车测试大多是在相对温和的气候条件下进行的,包括旧金山湾区。而在冬天条件下,它们的汽车还没有太多的驾驶经验。该公司正试图解决这一问题。Waymo不久前宣布,将开始在密歇根州测试汽车,以检验它们如何处理冰、雨夹雪和降雪情况。

对于无人驾驶汽车来说,另一个关键问题是它们如何处理现实世界中可能出现的不同寻常的情况。Waymo始终尝试利用多种方法解决这个问题,不仅是让汽车在真实的街道上行驶,还通过在其测试场中假设各种场景进行测试,然后使用这些场景的数据,在其山景城总部运行计算机模拟。

此外,Waymo还有许多非技术性问题需要应对,不仅包括如何推销自己的技术,还包括如何说服政府监管机构相信它已经准备好上路。还有一些社会问题,比如无人驾驶汽车的推出将对就业产生怎样的影响?对出租车、Uber司机、卡车司机等产生什么样的影响?

Waymo希望公众能够尽快接受无人驾驶汽车

接着是公众。这是一个公开的问题,公众是否已经准备好接受机器人汽车?即使他们对这个想法很开放,Waymo的数据表明有半数人愿意接受无人驾驶汽车,但关于如何使用这些汽车,这些车辆将如何工作以及如何处理特定驾驶场景等,依然存在很多问题。仅仅在这个领域,Waymo似乎有很多工作要做。

当记者询问Waymo汽车如何处理可能阻碍交通的特殊情况时,该公司代表给出了相互矛盾的答案。有人甚至建议说,在遇到障碍物之前,汽车可能不会移动,直到前方的障碍物被清除。我猜Waymo的工程师们会找到更好的答案。但他们可能会发现,在无人驾驶汽车的未来中,要想解决在道路上行驶的非技术性障碍,与应对技术障碍同样困难。 

 
 
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